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¿Qué hace que un perro trabaje bien?

El mercado laboral canino es diverso y expansivo. Los perros de asistencia pueden estar entrenados para trabajar con personas con discapacidad visual o auditiva, o con personas con discapacidades físicas o neurológicas. Los perros de detección pueden estar entrenados para olfatear explosivos, narcóticos o chinches. Otros cachorros incluso aprenden a saltar de helicópteros en atrevidas misiones de rescate.

A pesar de la amplia variedad de roles de trabajo disponibles para el mejor amigo del hombre, esos trabajos pueden ser difíciles de cubrir, ya que no todos los perros calificarán. Incluso entre los perros criados específicamente para ser perros de asistencia, por ejemplo, solo alrededor del 50 por ciento que comienza un programa de entrenamiento lo completará con éxito, mientras que el resto se convertirá en mascotas familiares muy bien entrenadas.

Como resultado, la lista de espera para un perro de asistencia entrenado puede ser de hasta dos años.

Evan MacLean, director del Centro de Cognición Canina de Arizona en la Universidad de Arizona, está explorando formas de identificar a los mejores perros para diferentes trabajos, antes de que comiencen el largo y costoso proceso de entrenamiento, al observar sus habilidades cognitivas.

Es el autor principal de un nuevo estudio en Frontiers in Veterinary Science que analiza si las habilidades cognitivas de los caninos pueden ayudar a predecir su éxito como perros de trabajo.

¿Características, temperamento o flexibilidad?

Si bien las características físicas y el temperamento de un perro a menudo se consideran al pensar en qué perro será el adecuado para un trabajo determinado, la cognición es un área que ha recibido mucha menos atención.

“La gente se ha centrado realmente en el temperamento y la reacción de un perro a ciertas cosas del entorno”, dijo MacLean, profesor asistente de la Escuela de Antropología de la UA. “Lo que nos interesaba era el hecho de que estos perros también enfrentan desafíos cognitivos. Tienen que aprender todas estas cosas en el curso de su entrenamiento y deben ser capaces de resolver problemas de manera flexible cuando las cosas van mal”.

El estudio de MacLean se centra en dos tipos de perros de trabajo: perros de asistencia en entrenamiento, que se emparejarán con personas con discapacidades, y perros detectores de explosivos que trabajan para la Marina de los EE. UU.

MacLean y sus colegas observaron el desempeño de ambos tipos de perros en 25 medidas cognitivas diferentes mediante el uso de una batería de pruebas basadas en juegos, como esconderse y encontrar objetos y otras formas de juego canino.

Lo que encontraron los investigadores

Un conjunto diferente de habilidades predice si un perro será un buen perro de detección o un buen perro de asistencia.

En el caso de perros de asistencia, habilidades sociales, incluida la capacidad de prestar mucha atención y mantener el contacto visual con los humanos – parecen ser especialmente importantes. En perros detectores, buena memoria a corto plazo y sensibilidad al lenguaje corporal humano, como los gestos de señalar, fueron los mejores predictores del éxito.

“Los trabajos de perros son tan diversos como los trabajos humanos”, dijo MacLean. “La gente a veces piensa en los perros de trabajo como esta categoría general de perros que tienen trabajos en la sociedad, pero en realidad tienen que hacer cosas realmente, realmente diferentes, y debido a que estos trabajos son tan diversos, no esperábamos que hubiera una prueba de fuego para lo que sería un buen perro. Es como si pensaras en las pruebas de aptitud con las personas: hay ciertas preguntas que te dirán algo sobre un trabajo pero no sobre otro “.

En el estudio participaron 164 perros de la organización Canine Companions for Independence, con sede en California, que entrena perros de asistencia, y 222 perros de la Marina.

Los investigadores probaron los perros de asistencia a los 18 meses de edad, cuando comenzaron un programa de entrenamiento intensivo de tiempo completo de seis meses. Los perros del estudio se consideraron “exitosos” en función de si finalmente se graduaron o no del entrenamiento. A través de pruebas cognitivas, MacLean y sus colegas pudieron predecir el 25 por ciento superior de graduados con un 86 por ciento de precisión.

El éxito de los perros de la Marina, cuyo adiestramiento es continuo y no está marcado por una sola fecha de graduación, se midió en base a los registros de los adiestradores sobre el desempeño de los perros en los ejercicios de adiestramiento, así como a cuestionarios con personas que adiestraron o desplegaron con los perros.

Los hallazgos de MacLean sugieren que la cognición podría considerarse junto con el temperamento y la fisicalidad para predecir el éxito del perro de trabajo.

Si las organizaciones que entrenan perros pudieran predecir mejor qué perros valen más la inversión, se podrían ahorrar decenas de miles de dólares en costos de entrenamiento innecesarios y también garantizar que las personas necesitadas obtengan los perros adecuados más rápido, dijo MacLean.

¿Que sigue?

Él y sus colegas ahora están trabajando para determinar si las pruebas cognitivas podrían ser informativas incluso antes, cuando un perro tiene solo 8 semanas de edad. También están analizando si estas habilidades tienen una base genética que podría ser el objetivo de los programas de mejoramiento.

“Una de las partes más emocionantes de todo esto es que nos dice que la cognición hace algo en los animales”, dijo MacLean. “Estudiamos estas preguntas abstractas sobre cómo piensan los animales sobre el mundo y cómo resuelven problemas, pero no siempre hay muchas situaciones en las que puedes decir: ‘¿Por qué importa eso? ¿Qué permite que un animal haga realmente? ‘ Esta es una de las primeras pruebas que sugiere que estos procesos que medimos, que difieren entre perros individuales, tienen algunas consecuencias reales relacionadas con algo que es bastante valioso en la sociedad “.

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